Историческое происхождение города идёт от станции Топки, которая основана в октябре 1914 года в период строительства Кольчугинской железной дороги.

Под посёлок возле станции был нарезан участок и отведено место под базарную площадь, где сейчас городской парк. По ближним деревням объявлено, что продаются земельные участки под усадьбы. Новое место стало быстро обживаться. В 1916 году в новом посёлке насчитывалось более 300 дворов. В этом же году в эксплуатацию сдано паровозное депо, построен вокзал. Вскоре по дороге Топки-Щеглово (Кемерово) было открыто пассажирское движение. Во второй половине января 1917 года в депо были присланы первые 23 паровоза серии «Ы» с Коломенского завода. Паровозные бригады из Юрги были переведены в Топки.

На расстоянии в один и три километра от станции располагались хутора — Вербовка, Егорьевский и Петровский (Черемшанка) Топкинского сельского совета (центр — село Топки) с населением более тысячи человек. После разукрупнения сельсовета населённые пункты Вербовка и Егорьевский отошли к станции Топки. К 1926 году в Топках уже проживало более пяти тысяч жителей, работал поссовет. Постановлением ВЦИК от 7 января 1929 года населённый пункт станция Топки был отнесён к категории рабочих посёлков. Постановлением ВЦИК от 2 марта 1932 г. в черту рабочего посёлка Топки был включён и посёлок Петровский (теперь это улица Петровского).

Накануне того, как рабочий посёлок получил статус города, о станции Топки услышали далеко за её пределами. В 1931 году коллективу депо во Всесоюзном соревновании было присуждено звание «Лучшее депо СССР», а опыт работы депо получил известность по всей сети дорог.

В 30-е годы в депо побывали более 100 бригад с разных предприятий, они изучали опыт топкинцев в организованных школах, возглавляемых профессором из Томска Н. И. Карташовым. В первом конкурсе спаренных бригад диплом «Лучший машинист СССР» был выдан машинисту С. В. Саликову, ещё 12 топкинцам были присуждены первые места с вручением наград. В мае 1932 года коллективу депо был вручён первый приз — знамя немецких рабочих, изготовленное в коллективе железнодорожных мастерских г. Кирхмезера, доставленное в СССР делегацией немецких рабочих. В 1933 году за победу в 3-м конкурсе коллективу депо вручена мраморная плита «За большой Кузбасс», а также знамена НКПС и газеты «Правда». 10 апреля 1933 года вышло Постановление ВЦИК СССР о преобразовании рабочего посёлка Топки в город районного подчинения. На тот период в Топках проживало 12 212 жителей. Высокий статус предопределил дальнейший рост города Топки за счёт развития основных промышленных предприятий на железнодорожном узле и в обслуживающих отраслях производства, неуклонно росло городское население. Так, на 1 января 1939 года в городе Топки уже проживало 22 735 человек.